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Dizionario dei Mostri : Bernacae

Uccelli leggendari diffusi in Irlanda, si riteneva che essi nascessero dalle piante. Ce ne dà una lunga descrizione Giraldus Cambrensis: "..Contro le sue stesse leggi, la natura li produce nella maniera più straordinaria. Sono come anatre di palude, ma un pò più piccole. Vengono generate da tronchi di abete gettati sulle spiagge dal mare e, a tutta prima, hanno un aspetto gommoso. In seguito si appendono con i becchi, simili ad erbe marine pendenti dal tronco, protette da conchiglie, allo scopo di sviluppare più liberamente. Essendo così, col trascorrere del tempo, ricoperte di uno spesso strato di piume, esse o si lasciano cadere nell'acqua o si alzano in volo. Più e più volte ho veduto, con i miei stessi occhi, oltre un migliaio di questi piccoli corpi di uccelli penzolare da un solo tronco, lungo la costa del mare, racchiusi nei loro gusci e già formati".

L'origine di questa leggenda è dovuta probabilmente ad uno strano animale, un mollusco bivalve, che viveva appeso ai tronchi di alberi alla deriva ed era dotato di un appendice filiforme che dava l'impressione delle piume. Per di più la possibilità di mangiare carne anche nel periodo di digiuno senza commettere peccato, per l'origine vegetale delle anatre, era per i preti irlandesi una ghiotta occasione, e per questo motivo incoraggiarono la diffusione di tale leggenda. A dimostrazione di quanto la leggenda delle Bernacae fosse radicata nella società medievale, nel 1215 il papa Innocenzo III impose il divieto di mangiare, durante il periodo della Quaresima, qualsiasi tipo di carne.


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